Cáncer oral. Lo que debe saber

Cáncer bucal, el sexto tipo de cáncer más común, es el responsable de casi el 4% de los casos de cáncer diagnosticados, con más de 30,000 nuevos casos de cáncer de boca informados anualmente en Estados Unidos.

La amplia mayoría de casos de cáncer de boca ocurren en personas mayores de 45 años, y los hombres tienen el doble de probabilidades de desarrollar la enfermedad que las mujeres.

Si no se diagnostica o se trata en las primeras etapas, el cáncer de boca puede extenderse y causar dolor crónico, pérdida de funciones, desfiguración facial y bucal irreparable e incluso la muerte. El cáncer de boca representa aproximadamente unas 8,000 muertes anuales (un 3% de todas las muertes causadas por el cáncer).

Debido a que el cáncer de boca por lo general no se diagnostica en sus etapas tempranas, menos de la mitad de los pacientes que sufren la enfermedad se pueden curar. De todos los tipos importantes de cáncer, el bucal tiene el peor índice de supervivencia de cinco años en aproximadamente un 57%.

La buena noticia es que si el cáncer de boca se detecta en una etapa temprana, las posibilidades de supervivencia aumentan enormemente; de un 57% a más de un 80%. ¿Cuál es la mejor manera para detectarlo en una etapa temprana? Visite al dentista regularmente para someterse a exámenes orales que, por lo general, incluyen un examen de tejido blando. Si no está seguro si su dentista ha realizado un examen de tejido blando, solicite al profesional que le haga una evaluación para detectar el cáncer de boca, que incluye una inspección visual de la cavidad oral y una palpación de la cabeza, el cuello y la boca.

¿Qué causa el cáncer oral?

Los científicos no están seguros de las causas exactas del cáncer oral; sin embargo, se ha descubierto que el consumo de tabaco, el exceso de alcohol, las infecciones provocadas por el virus del papiloma humano (VPH) y el exceso de exposición al sol aumentan el riesgo de desarrollar cáncer de boca.

¿Cuáles son los signos de advertencia?

Los lugares más frecuentes del cáncer de boca son la lengua, la región sublingual, los tejidos del paladar blando en la parte posterior de la lengua, los labios y las encías. El cáncer de boca se presenta como lesiones, manchas o bultos rojos, blancos o decolorados en la boca o en la zona de la boca y, por lo general, es indoloro en las etapas tempranas. Como el cáncer maligno se extiende y destruye el tejido bucal sano, las lesiones o los bultos pueden hacerse dolorosos. Sin embargo, es difícil que la persona que lo sufra detecte el cáncer de boca, por lo tanto se recomiendan exámenes dentales de rutina. Consulte a su dentista de inmediato si observa:

Una úlcera que persista por más de dos semanas

Hinchazón, un bulto o un nódulo en la boca, el cuello o en una zona cercana

Manchas blancas o rojas en la boca o en los labios

Sangrado recurrente de la boca o de la garganta

Dificultad para tragar o una ronquera persistente

¿Cómo detecta un dentista el cáncer de boca?

Su dentista debe hacer una evaluación para detectar el cáncer de boca durante los chequeos de rutina. El profesional palpa para detectar la presencia de bultos o cambios de tejido irregulares en el cuello, la cabeza, las mejillas y la cavidad oral, y examina minuciosamente los tejidos blandos de la boca en búsqueda de úlceras o tejidos que hayan perdido color.

¿Cómo se trata el cáncer de boca?

Si su dentista sospecha que usted tiene cáncer de boca, solicita una biopsia de la lesión para confirmar el diagnóstico. Deberá visitar a un cirujano oral para que le extirpe los tumores, lo que puede provocar una desfiguración facial. Se puede utilizar una terapia de radiación o quimioterapia como parte del tratamiento y para ello deberá recurrir a un especialista.

¿Qué puedo hacer para prevenir el cáncer de boca?

Para ayudar a prevenir el cáncer de boca debe evitar el cigarrillo, no debe mascar tabaco ni beber alcohol en exceso. Cuando se combina el consumo de alcohol y de tabaco, el riesgo del cáncer de boca aumenta 15 veces más que en las personas que no consumen estos productos. Según investigaciones, el consumo de abundantes frutas y verduras puede proteger contra el cáncer de boca.

Como el éxito de un tratamiento y una rehabilitación depende de la detección temprana, es sumamente importante visitar a su dentista para someterse a chequeos regulares, que incluyen un examen para detectar el cáncer de boca al menos una vez al año. Los índices de supervivencia aumentan enormemente cuanto antes se detecte y se trate la afección. En su próxima visita al dentista, solicite al profesional que le haga un examen para detectar el cáncer de boca.

¿Qué recomiendan los dentistas para ayudar a reducir el riesgo de desarrollar cáncer de boca?

Debe analizar con su dentista las estrategias de estilo de vida que puedan disminuir los riesgos de desarrollar el cáncer de boca. Su dentista está capacitado para asesorarlo con respecto a los tipos de problemas de salud oral que pueden surgir del consumo de cigarrillo y de otros productos de tabaco, del exceso de alcohol, de drogas psicoactivas y de una mala nutrición. Su dentista le recomendará un estilo de vida sana y además puede sugerirle que busque un programa formal para dejar de fumar y de consumir alcohol.

Información por cortesía de la Academia de Odontología General

Última actualización: Abril de 2010

La información de la salud oral en este sitio web tiene fines educativos únicamente. Siempre debe consultar a un dentista con la licencia correspondiente o con otro profesional de cuidados de salud calificado, por cualquier duda acerca de su salud oral.